A Delicate Balance: Thora Birch på att regissera sin första film, The Gabby Petito Story

Foto: Peter Konerko.

Växer upp med skådespelarens filmer Thora Björk var en sann gåva. I de roller hon porträtterade under mitt decennium av min ungdom spelade hon karaktärer som kändes mer verkliga än de flesta människor i min ålder jag såg på skärmen. Flickorna Birch väckte till liv var komplicerade, frispråkiga och utforskade tabubelagda ämnen som sexualitet på sina egna villkor. Hennes allra första scen i Mary Agnes Donoghue 1991 års pärla, ' Paradis ,' visar hennes karaktär bli vän med en pojke ( Elijah Wood ) genom att bjuda in honom att gå med henne och spionera på hennes äldre syster, vars dagliga rutin innebär att stryka medan han är toplös framför ett öppet fönster. I slutet av 90-talet blev Birch den topplösa flickan i fönstret i Sam Mendes Oscar-vinnare för bästa film, amerikansk skönhet ', i en outplånlig sekvens där erotiken inte kom från nakenheten utan den påtagliga upphetsningen av att äntligen känna sett .

Mellan dessa bilder stal Birch varenda en av hennes scener som den busiga systern i Kenny Ortega 1993 års kultfenomen ' Hokus pokus ', där hon djärvt tar upp sin äldre brors besatthet av 'yabbos', och som den blivande skådespelerskan i Leslie Linka Glatter 1995 års åldersdrama, 'Now and Then', som njuter av att fylla sin bh med påsar med vaniljpudding. En av filmens mest ökända sekvenser inträffar när de 12-åriga hjältinnorna spionerar på en grupp pojkar som är mager, vilket får Birchs karaktär att förklara - ur hennes oskyldiga perspektiv - skillnaden mellan en slapp penis och en erigerad. Efter att ha sett så många scener av kåta pojkar som tittade på det motsatta könet, kändes detta ögonblick inte bara uppfriskande utan anmärkningsvärt sanningsenligt.

En av de stora fröjderna med Ebertfest, den årliga filmfestivalen som hålls kl Roger Ebert s alma mater, University of Illinois i Urbana-Champaign, är möjligheten som det ger filmfantaster att ha meningsfulla samtal med konstnärer vars arbete har lämnat en bestående inverkan på dem. Förra månaden hade jag den stora förmånen att moderera frågor och svar på scenen efter en fullspäckad visning av Terry Zwigoff 2001 års mästerverk, ' Spökvärld ”, med Birch i huvudrollen som en lustigt cynisk gymnasieexamen som utvecklar ett oväntat band med en medelålders skivsamlare ( Steve Buscemi ). Det är en lysande föreställning som verkar ha hoppat direkt från sidorna på Daniel Clowes ’ grafisk roman som filmen är baserad på.



Före visningen hade jag nöjet att prata länge med inte bara Zwigoff, utan Birch och hennes man, talangchefen Michael Benton Adler, som antydde att några spännande nyheter var nära förestående. Säker nog, Deadline meddelade för bara några dagar sedan att Birch kommer att göra sin regidebut med ett projekt som för närvarande har arbetstiteln 'The Gabby Petito Story.' Baserad på den verkliga berättelsen om den titulära resebloggaren, som dödades vid 22 års ålder av sin fästman Brian Laundrie när han var på en längdåkningsresa, kommer filmen att ha premiär på Lifetime senare i år, med Birch som också medverkar som Gabbys mamma. Den dagen som Birch flög till Utah för att börja spela in filmen tog hon sig tid innan hennes flygning för att prata med mig om projektet och hennes förhoppningar om det.

När uppstod ditt intresse för att regissera filmer?

Jag har velat regissera sedan jag var nio eller tio år gammal. De första filmerna som jag arbetade med där jag verkligen kände att jag var en skådespelare, som började med 'Paradise', var också de första där jag märkte att enligt alla andra var den viktigaste personen på inspelningsplatsen regissören. Det fick mig att tänka: 'Om det är den viktigaste personen, så är det det jag vill göra.' På varje projekt jag arbetade med från den tidpunkten blev regissörsrollen mitt fokus. Jag var alltid uppmärksam på regissörerna och jag hade turen att arbeta med några av de bästa, som Sam Mendes, Mary Agnes Donoghue, Lesli Linka Glatter och så många andra fantastiska regissörer under hela min karriär. I slutet av dagen var det vad jag trodde att jag behövde göra. Jag behövde tala om för folk vad de skulle göra.

På vilka sätt inspirerade de tre regissörerna du namngav dig på inspelningsplatsen?

Jag skulle säga att bland dem alla tre hade de en förkalkyl och en tankeprocess om att närma sig materialet som de skulle arbeta med. De visste också hur de skulle hantera sina besättningar. Jag älskade att se Lesli hantera en besättning som vilken annan person som helst. Hon dök precis upp och sa: 'Ja, jag är här med Demi Moore och vi producerar och regisserar! [skrattar] Då var det lite mer av en nyhet att se så många kvinnor vid makten på det sättet, så för att vara en 12-årig skådespelerska som arbetade i dessa regi var jag som, 'Herregud, fantastiskt ! Så här kommer livet att se ut.' Det var uppmuntrande och inspirerande och det fick mig att vilja stanna kvar i spelet.

Enligt IMDb regisserade du kortfilmen från 2006, 'I, Witness.'

Det är sant! Jag och mina vänner trodde att vi skulle bli det Roligt eller dö innan Roligt eller dö faktiskt kom till. Vi hade den här drömmen om att göra alla dessa korta komedisketcher online och bara spränga dem. Vi kunde skjuta dem på ledig tid, och 'I Witness' var en av de vi gjorde tillsammans. Sedan Roligt eller dö anlände och förmörkade oss. Jag regisserade ett par andra shorts också, men inget att dela med mig av.

Hur var din tidigare erfarenhet av Lifetime när du spelade i 2003 års 'Homeless to Harvard: The Liz Murray Story', som du fick en Emmy-nominering för?

Jag älskade att jobba med Lifetime på den filmen. Vår regissör, ​​Peter Levin, är någon som jag fortfarande pratar med. Jag kommer att fråga honom om råd som, 'Hur hanterar du Lifetime?' [skrattar] Det känns som en så vacker cirkel eftersom jag hade fina erfarenheter av att arbeta med Lifetime, spela Liz Murray och även i 'The Pregnancy Pact.' Nu för mig att kunna regissera den här historien, som är så relevant – den hände precis för fem minuter sedan, alla vet om vad som hände – det är ett stort ansvar, så jag förbereder mig bara för ett beat här innan jag dyker in i det här .

Vad fick dig att vilja berätta historien om Gabby Petito?

Det finns ett element av kränkande relationer i den här berättelsen som jag tror att så många av oss kan relatera till. Inom fem sekunder fångade den här historien hela nationens uppmärksamhet mitt i Covid och alla dessa andra hemska saker som pågår. Alla stannade och tog en minut och sa: 'Var är Gabby? Vad hände med Gabby?' Den typen av fascination och fokuspunkt var något som jag trodde var en tredje karaktär i hela historien. I slutändan handlar det om Gabby och Brian och deras personliga relation, men förutom det handlar det om hur allmänheten reagerade på dessa två och utvecklade en sådan fascination att det fick dem att hjälpa till att lösa fallet. FBI är inte känt för att tacka allmänheten för deras hjälp. Men de tackade allmänheten för deras hjälp med den här, och så jag tyckte att det var en intressant sak att ta upp och leka med.

Vad är dina tankar om den aktuella populariteten för true crime-genren, där en dramatisering vanligtvis följer en dokumentserie? Enligt min mening visar program som ' Flickan från Plainville ” och ”The Staircase” lyckas undvika exploatering genom att humanisera var och en av de inblandade.

Ja, jag håller med, och ärligt talat, jag krediterar pandemin för mycket av detta. Pandemin fick oss att stanna inomhus och titta på dokumentärer. Vi såg saker som vi normalt aldrig skulle titta på eftersom vi helt plötsligt hade så mycket tid på oss. Om du ville underhålla små barn var du tvungen att ha något på skärmen som spelade 24/7. Det öppnade upp så många människors sinnen för olika berättelser. Jag skulle normalt aldrig ägna min tid åt att titta på 'Top Chef', men i samma sekund som pandemin slog till, helt plötsligt, såg jag bara 22 säsonger av den skiten. [skrattar] Det är så det händer, men det är en vacker sak och det är en ögonöppnare. Det visar dig att människor har förmågan att relatera till så många olika typer av berättelser.

Det råkade bara vara så att när jag verkligen fokuserade på den här – vad som hände med Gabby och Brian – var det som slog mig mest att det här bara är ett vardagligt par. De är inte så obskyra, de är inte så konstiga. De har inga intressen som ligger utanför ramen för någon annans intressen. De är normala, vardagliga människor. Hon råkade bara bli kär i den här killen och han råkade bli kär i henne, och det gick bara dåligt. De tyckte att det skulle vara coolt att konvertera sin skåpbil och resa runt i landet. De tyckte att det hela var så perfekt, och sedan föll det sönder sådär. Det där ögonblicket där något är bra och sedan blir den polära motsatsen är för mig ett fascinerande element.

Enligt den senaste Deadline artikeln är den här filmen en del av Lifetimes initiativ Stop the Violence Against Women Public Affairs.

Jag tycker att det är så underbart att Lifetime tar detta på sina axlar. I mitt eget personliga liv har jag varit i ett missbruksförhållande, men grejen är att jag inte skulle ha sett tillbaka på det förhållandet och sagt till mig själv, 'Åh wow, jag antar att det var ett missbrukande förhållande.' Men det var , och jag tror att om vi kunde hjälpa någon att se varningsskyltarna skulle det vara fantastiskt eftersom du helt enkelt inte ser dem när du är i den situationen. Livet är vackert och saker är bra och du har söta stunder och det finns kärlek, men sedan vänder det bara. När det händer måste du vara uppmärksam.

Är ditt mål att häva könsstereotyper som regissör?

Det är en bra fråga. Vad jag skulle säga är att ja, det har varit ett mål för mig, men samtidigt svarar jag bara på karaktärer, roller och situationer som naturligt faller in i hur jag ser på livet ändå. Det är inte som att jag är där ute och försöker vara en feministisk ikon som kämpar för kvinnors rättigheter. Rollerna jag har spelat har antingen presenterat sig för mig, eller så har jag sökt dem, och de är autentiska kvinnor, så varför inte presentera dem som sådana – som kvinnor som vi träffar varje dag?

Jag kommer faktiskt inte kalla mig regissör förrän jag regisserar den andra filmen. Nästa måste komma, men jag tittar redan på manus, så det är bra. [skrattar] I slutändan bryr jag mig inte vem som skriver det eller vem som gör vad. Allt handlar om berättelserna, och det spelar ingen roll om det är en 'kvinnocentrerad' berättelse eller inte. Det som intresserar mig är mänskliga berättelser. Det är vad jag tror är det viktigaste att berätta.

Vi pratade på Ebertfest om hur viktigt det var för dig att känna dig skyddad på uppsättningar, som när du filmade de intima scenerna i 'American Beauty'. Hur hoppas du att dessa upplevelser kommer att påverka ditt sätt att regissera den här filmen?

Jag är redan orolig eftersom jag insåg att med en berättelse som den som involverar Gabby Petito och Brian Laundrie är den väldigt känslig och den kommer att träffa människor på många olika sätt. Jag försöker inte demonisera någon. Jag tycker att det finns ett ansvar att representera dessa människor som allmänheten har upplevt dem. Brian och Gabby var ett ungt, sött par som gick fruktansvärt fel, och hur kommer det sig? Det finns många olika sätt på vilket det kan hända, så jag försöker hitta verkligheten i det utan att förolämpa familjen Petito, hennes supportrar eller någon annan. Det här är en berättelse om ett giftigt förhållande i slutet av dagen, och hur utforskar du det utan att vara falsk eller stötande? Det är en känslig balansgång.