CIFF 2021: Oscar Micheaux—The Superhero of Black Cinema, Punch 9 för Harold Washington, Love Charlie: The Rise and Fall of Chef Charlie Trotter

Filmskaparen Oscar Micheaux, Chicagos tidigare borgmästare Harold Washington och kändiskocken Charlie Trotter har tre saker gemensamt. För det första kommer de alla från den stora delstaten Illinois. För en annan skulle alla tre fortsätta att bli genuina banbrytare inom sina respektive expertområden. Slutligen är var och en föremål för en dokumentär som spelas på årets Chicago International Film Festival. De berättar var och en fascinerande historier om individer vars betydelse överskrider vanliga gränser.

Av de tre är namnet som kanske inte registreras omedelbart för en stor del av allmänheten Micheauxs men som Francesco Zippel s 'Oscar Micheaux - Superhjälten i svart filmskapande' visar tydligt att han var en man med ett liv och en karriär som var så häpnadsväckande att det inte bara är ytterst värt att behandlas som dokumentär utan om någon försökte pitcha det som ett manus, finns det en mycket god chans att den kan bli avvisad på grund av att hans berättelse var helt enkelt för bra för att vara trovärdig. Född i staden Metropolis 1884, växte Micheaux upp på en gård och tog sig så småningom till Chicago, där han fick ett jobb på järnvägen som Pullman-portier, en tjänst som erbjöd honom en anständig lön och chansen att resa och interagera med människor som han kanske inte hade stött på annars. Han använde sedan sina besparingar för att köpa en del mark i South Dakota som han arbetade som hemman. Han tog sina erfarenheter som husbonde och gjorde dem till en serie romaner som han gav ut och sålde sig själv till stor framgång. Hans tredje roman, Hemman (1918), skulle dra till sig en filmproducents uppmärksamhet, men när han inte kunde säkra mängden kontroll över sitt material som han ville ha, tackade Micheaux nej till det och valde att göra filmen själv, med hjälp av kopplingar som han gjorde som en porter och försäljning av aktier från produktionsbolaget han grundade för att finansiera det. Detta skulle starta en filmskaparkarriär som skulle bestå av mer än 40 filmer (inklusive 'Inom våra portar' [1920], en blixtrande repost till 'The Birth of a Nation' och 'Body and Soul' [1925], som markerade filmdebuten av Paul Robeson och som skulle utnämnas till National Film Registry 2019) sträcker sig fram till ett par år före hans bortgång 1951 och gör honom, med filmvetaren Jacqueline Stewarts ord, till 'den viktigaste svarta filmskaparen som någonsin levt.'

Stewart är en av ett antal samtida röster till hands som vittnar om vikten av Micheaux och hans arbete, allt från akademiker till sena filmskapare John Singleton , Haskell Wexler och Melvin van Peebles, tillsammans med arkivmaterial och klipp från ett antal av hans överlevande filmer. Visst, vissa av dessa klipp kan framstå som lite uppstyltade och besvärliga (särskilt de som gjordes efter övergången från tyst till talkies gjorde det svårare att förbise tvivelaktigt skådespeleri), men när man tänker på att han gjorde dessa långt utanför Hollywood-systemet på budgetar som välgörenhetsmässigt skulle kunna kallas skon, väcker de en viss fascination. Filmkritikern J. Hoberman skrev en gång ett stycke som jämförde Micheaux med Ed Wood och även om jag inte håller med om den bedömningen, visade de båda en brinnande önskan att skapa film som kunde upptäckas trots de nedslitna dragen i deras respektive verk. Ännu viktigare, Micheauxs arbete visade också ett starkt socialt samvete som inte kunde förnekas – till och med ett till synes ofarligt rättssalsdrama som 'Mord in Harlem' (1935) inspirerades av den ökända rättegången 1913 mot Leo Frank för mordet på Mary Phagan, och en film som 'Body and Soul' framkallar en ansenlig mängd kraft än i dag. Även om Zippels film aldrig är lika banbrytande som verken av Micheaux själv, är den ändå en fascinerande påminnelse om en i stort sett obesjungen del av amerikansk filmhistoria och borde få de flesta tittare att längta efter att utforska hans verk själva.

Namnet Harold Washington, å andra sidan, fortsätter att ha resonans hos många människor. Och som avslöjas i Joe Winston s 'Punch 9 för Harold Washington,' det fanns en punkt när det verkade som om världens ögon var riktade mot Chicago under de första månaderna av 1983 när den tidigare kongressledamoten chockade det politiska etablissemanget genom att bli stadens första afroamerikanska borgmästare, en föreställning som till och med vid det jämförelsevis sent datum var till synes otänkbart för många människor. Som filmen visar lyckades han utföra denna uppgift genom att dra fördel av den omvälvning som följde av döden av den långvariga borgmästaren Richard J. Daley 1976, efterträdaren Michael Bilandics oförmåga att framgångsrikt hantera Chicago Blizzard 1979 och besvikelsen över hans efterträdare, Jane Byrne. Valet förvandlades till en bitter tävling när republikanerna, för att inte tala om ett antal högt uppsatta demokrater, av rädsla för deras eventuella förlust av makt till Washington-koalitionen, stödde Bernard Epton, som drev en kampanj så ful och rasistiskt laddad att i en av I filmens aktuella intervjuer gråter hans son praktiskt taget vid minnet av den rena fulheten som visas.

Istället för att fungera som en fullständig dokumentär om Washingtons liv, ägnar 'Punch 9 for Harold Washington' det mesta av sin första halvlek till en återberättelse om valet 1983 och resten till hans tumultartade mandatperiod, som slutade i förtid när han dog av en massiv hjärtinfarkt några månader efter hans omval 1987 och som såg honom i ständig konflikt med samma etablissemangspolitiker från hans eget parti som försökte hindra honom från att bli vald i första hand. Som barn med ett stort intresse för politik minns jag att jag tittade på dramat kring kampanjen 1983 med stor fascination och när jag såg 'Punch 9' väckte minnena tillbaka i en sådan omfattning att jag till och med kunde minnas att jag såg några av händelserna och nyhetsrapporter som fångats i arkivmaterialet, såsom den primära debatten mellan Washington, Byrne och den inte helt uppenbara arvtagaren Richard M. Daley som ofta betraktas som vändpunkten för hans kampanj, eftersom de först inträffade. Filmen anstränger sig också för att peka på parallellerna mellan de svårigheter Washington ställdes inför i både sina kampanjer och mandatperioden med dem som stött på av Barack Obama under loppet av att bli den första afroamerikanska presidenten (och faktiskt, det visas till och med ett foto där Washington arbetar med ännu ett rum med Obama som står i bakgrunden och observerar det hela). Förutom den olyckliga frånvaron av utdrag från 'Council Wars', den lustiga serie sketcher skrivna och framförda av den lokala komikern/radiovärden Aaron Freeman som på ett briljant sätt filtrerade de pågående kommunfullmäktige skärmytslingarna genom mallen för ' Stjärnornas krig ”-filmer, är ”Punch 9 for Harold Washington” ungefär så komplett av en återberättelse av detta betydelsefulla kapitel i Chicagos historia som man kunde hoppas att se, och en som du inte behöver vara en politisk knarkare för att uppskatta.

Washingtons arv, även utan dokumentären, är ganska säkert men med hennes film, 'Love, Charlie: The Rise and Fall of Chef Charlie Trotter,' regissören Rebecca Halpern befinner sig i den positionen att hon tar upp en sak för någon som uppenbarligen hade fallit från sin prestigeposition på grund av en kombination av förändrade tider och ett arv som skulle bli allt mer komplicerat under hans senare år, vilket ledde fram till hans alltför tidiga död i 2013. Med hjälp av en skattkammare av arkivfoton, hemmafilmer och videor tillsammans med intervjuer med vänner, kollegor och nära och kära, följer filmen Trotter från hans tidigaste dagar med att arbeta på platser som Ground Round och sedan gå vidare till lite mer prestigefyllda positioner i kök i Kalifornien och Florida innan han återvände hem till Chicago 1987 för att öppna en egen gourmetrestaurang. Eftersom han aldrig tidigare hade drivit sitt eget kök, höjde ett sådant drag på ögonbrynen för det kulinariska etablissemanget, liksom det då nyskapande konceptet att ge middagsgäster en 10-rätters 'avsmakningsmeny' som ändrades regelbundet istället för att fokusera på en sak . Men från det ögonblick som Charlie Trotter's öppnade var det en stor framgång som fick folk från hela världen att äta och skulle göra Trotter så känd att han till och med skulle spela sig själv i en cameo-roll i hiten Julia Roberts filmen 'Min bästa väns bröllop'.

Som filmen avslöjar, var dock den överdrivna versionen av sig själv som han spelade i den filmen ('Jag kommer att döda hela din familj om du inte förstår det här!') bara något av en överdrift - hans arbetsnarkoman och eldiga temperament skulle orsaka förödelse för vänskap och ett par äktenskap och när ett antal av hans arbetare vann en uppgörelse i grupptalan 2003 över obetalda löner, visade han sig vara hämndlysten mot alla som tog pengarna. I kölvattnet av stängningen av hans restaurang 2012, fann han att hans rykte skadats genom så konstiga och allmänt rapporterade incidenter som att sälja en förfalskad flaska med 45 000 $ vin och störa ett efterskoleprogram som hölls på den tidigare restaurangplatsen. Han led också av betydande hälsoproblem – när han dog gick de två sakerna ihop i huvudet på många som kände att det fanns mer bakom hans död än vad som rapporterades vid den tiden.

'Love, Charlie' har två saker som motverkar sig. För det första är det den senaste i en lång rad dokumentärfilmer med kulinariskt tema som har kommit ner under de senaste åren – så många att ett antal av de berömda kockkollegorna som visas upp och erbjuder observationer av Trotters arbete och inflytande har varit ämnena för sina egna filmer – och tittare som inte redan tittar på Food Network på en 24-timmarsslinga kan komma på att de blir lite trötta på just den subgenren vid det här laget. För en annan är detta kanske inte riktigt rätt tillfälle att erbjuda något som på ett avlägset sätt liknar en ursäkt för dåligt beteende från en rik och mäktig man mot sina anställda, särskilt när det innebär att de får rättvist betalt för sina ansträngningar. Utöver det gör filmen dock ett bra jobb med att visa hur Trotter och hans innovationer hjälpte till att överbrygga klyftan mellan sådana som Julia Child, som var en viktig influens för att föra gourmetmatlagning till massorna genom att ta mysteriet ur det. (som Trotter berömt skulle bygga vidare på genom att erbjuda ett bord för kunder mitt i sitt livliga kök, som utan tvekan blev det hetaste bordet i Chicago sedan Booth One at the Pump Room) och invånarna som för närvarande bor i Food Network. Det ger också lite välbehövlig belysning angående det udda beteendet under hans senare år och allvaret i de medicinska problem som han försökte hålla hemlig. Av dessa skäl är 'Love, Charlie' värt att titta på - se bara till att lämna tid efteråt för att få något att äta eftersom du nästan säkert kommer att vara lite petig.

Alla tre filmerna kommer att visas via personliga och virtuella visningar. För mer information om dessa och andra filmer som visas på den 57:e Chicago International Film Festival, inklusive speltider, platser, biljetttillgång och tillgång till Virtual Cinema, gå till festivalens webbplats på www.chicagofilmfestival.com eller ring dem på (312)332-3456.