DeNiro byter roller i 'Bronx Tale'

Toronto, Kanada -- Ett barn sitter på sin främre trappa i Bronx när två killar bråkar om en parkeringsplats. Man drar fram ett basebollträ. Den andre drar fram en pistol och skjuter ihjäl den första killen. Ungen sitter där storögd och ser allt, och mördaren lägger märke till honom och tittar hårt på honom och ungen får meddelandet: I grannskapet är ingen lägre än en skrikare.

Den upplevelsen hände verkligen Chazz Palminteri när han växte upp i Bronx, och många år senare förvandlade han den till en enmanspjäs som han framförde i New York och Los Angeles. En natt Robert DeNiro kom för att se pjäsen, och nu finns det en underbar film som heter ' En Bronx-saga ' det är De Niros första som regissör, ​​och Palminteris första som stjärna, och det är troligt att de båda kommer att få Oscarsnomineringar för detta samarbete.

Filmen handlar om den där ungen, vars pappa är en busschaufför som heter Lorenzo, och vars hjälte är en gathörnsmafioso som heter Sonny. De två männen ogillar varandra, men de gillar båda ungen, och mellan dem får han några råd som är användbara hela livet. De Niro spelar Lorenzo och Palminteri spelar Sonny - en smart, våldsam, ensam man som ibland suckar: 'Kom bara ihåg det här, grabben. Ingen bryr sig egentligen.'



Palminteri, som är runt 40, har knackat runt i flera år i utkanten av filmerna. Du kanske har sett honom i några mindre roller. Han visste att 'A Bronx Tale' var hans chans mot guldringen, och han skulle inte låta någon ta den ifrån honom. Han fick några stora erbjudanden från Hollywood-studios för manuset, men när han sa att han ville spela Sonny skakade studiorna på huvudet.

De sa att rollen krävde en etablerad stjärna. Någon som Robert De Niro.

Eftermiddagen efter att filmen spelades i Toronto log De Niro åt den ironin. 'Jag gick till Chazz,' sa han, 'och jag sa till honom att de lovar dig att du kommer att göra det, och så småningom någonstans längre fram kommer de att komma till någon som mig. Men om du låter mig dirigera det här manuset, jag säger dig att du kommer att spela Sonny.'

Det var en snygg ironi: Det enda sättet att hålla De Niro borta från rollen var att låta honom regissera bilden. Palminteri var i samma position som en annan okänd italiensk-amerikan från New York, Sylvester Stallone , som 1975 hade ett manus som alla studior ville ha - men de ville inte att Stallone skulle spela Rocky. Palminteri, som var pank men bestämd, höll fast och resultatet, som det blev med ' Klippig ' är en fantastisk prestation som vi kanske inte har fått från någon annan, inte ens De Niro.

Filmen lever och andas gatulivet i Bronx, när den unge Calogero, med smeknamnet 'C', växer upp och får goda råd från sin far. 'Ingenting är värre än en bortkastad talang', säger han till sin son. Han är en hårt arbetande familjefar med goda värderingar och beordrar sin son att hålla sig borta från Sonny och de andra traktens gangsters som hänger på hörnsalongen. Men C är fascinerad av dem, och dras till Sonny, som anlitar honom för att köra nummer och även ger honom råd.

I ett rutinmanus skulle denna situation vara förutsägbar: busschauffören skulle ge goda råd, gangstern skulle ge onda råd och så småningom skulle det bli en våldsam kraftmätning. Men 'A Bronx Tale' är inte vanlig, och pojken kan lära sig av båda mentorerna. En av de saker han lär sig är att vara trogen sitt eget hjärta, och när han på gymnasiet blir förälskad i en svart tjej från ett närliggande grannskap, finner han modet att gå ut med henne trots rasismen på båda sidor av den lokala skiljelinjen. I scener så noggrant skrivna att varje ord är viktigt reagerar både Sonny och pappan på barnets beslut, och deras råd är ungefär detsamma: Gör vad du måste göra, för att må bra med dig själv.

När vi pratar om sin film efter Toronto-premiären ser Chazz Palminteri större och yngre ut än Sonny, men det finns en väsentlig trevlighet som känns likadan. Han sa att han ville att hans film skulle ge ett mer balanserat porträtt av italiensk-amerikanska samhällen.

'Alltför många filmer talar om oss som bara gombas eller maffioso,' sa han. 'Jag ville ha en film om den arbetande mannen, om en riktig italiensk-amerikansk gemenskap. Det riktiga tyget kommer från arbetande män. Min pappa liknade Lorenzo. Jag brukade se honom ta på sig stövlarna på morgonen för att gå ut och köra bussen. Han skulle gå upp i regnet, snön. leende, bara för att göra sina barns liv bättre. Det var allt han ville. Inga drömmar om att vara det här eller det. För mig är en sådan man en hjälte , och jag ville att filmen skulle återspegla det.'

Lever din pappa fortfarande?

'Ja, och han kör fortfarande buss. Han kommer att se filmen när den har premiär i New York.'

Fanns det också en Sonny i ditt liv?

'Inte en sådan karaktär, även om man naturligtvis bor i grannskapet vet vilka killarna var. Men jag såg ett mord som en ung pojke, och det hände nästan precis som det gör i filmen. Jag såg allt. Min pappa tog mig i armen och drog mig upp på övervåningen.'

För en vecka sedan sa jag till honom att jag pratade med Martin Scorsese , som växte upp i Little Italy, och precis hade sett 'A Bronx Tale'. Han sa att hans egen uppväxt var liknande: 'Min far var inte involverad i maffian, men när han bodde i grannskapet var han tvungen att komma på hur han skulle samexistera med dem.'

Palminteri nickade. 'Maffiosona är bara en aberrationell subkultur. Du vet att de finns där, men grannskapet är mycket mer än så.'

De Niro dedikerade filmen till sin egen far, målaren Robert De Niro, Sr., som dog tidigare i år. 'Min far hade mycket integritet', sa han. 'Som målare var han väldigt tydlig med vad som var konst och vad som inte var det. Så det fanns en likhet med karaktären i filmen, vem vet vad han tror på.'

När han växte upp sa han: 'Jag kände barn som var väldigt lika de i filmen. Jag visste mycket om vad jag skulle visa och hur jag skulle visa det.' Han visste också att han mest ville ha okända, nya ansikten, i rollistan. Det var avgörande för rollen som unge Calogero (som råkar vara Chazzs riktiga förnamn).

'Vi tittade på skådespelare i över ett år,' mindes De Niro. 'En dag var Marco Greco, som castade för oss, på Jones Beach och han såg den här ungen och frågade honom om han ville provspela för oss. Killen säger,' Du letar inte efter mig. Du letar efter min bror.' Och hans bror, Lillo Brancato, kom upp ur vattnet och började göra imitationer av mig och Joe Pesci i 'Goodfellas.'

'Han var fantastisk. Han var perfekt för C. Det entusiasmerar mig alltid att arbeta med människor som är nya, som passar. För att skapa denna värld - den här medeltida byn i Bronx - behövde jag riktiga tonåringar, inte skådespelare som försökte vara tonåringar.'

Palminteri påminde om en annan rollbesättningskupp: 'Vi letade efter någon att spela Bad Luck Eddie Mush, killen som är en jinx. Vi kunde inte hitta någon. Till slut berättade jag för Bob att den riktiga killen, Eddie Montanaro, fortfarande fanns kvar, 63 år gammal. Bob såg honom och kastade honom - men jag var orolig, för Eddie ger verkligen otur, och visst, den första dagen han arbetade, regnade det.'

Både De Niro och Palminteri tyckte att filmens interracial romans mellan C och en studiekamrat vid namn Jane (Tarai Hicks) var avgörande för historien, eftersom den ger ett test för de ståupp-värden som båda C:s mentorer har gett honom. När svarta ger sig in i hans grannskap blir de ibland misshandlade (och ibland ger de svarta tjänsten). Men när C först ser Jane (i en slowmotion-bild med ungefär samma stämning som De Niros första glimt av Cathy Moriarity i ' Rasande tjur '), attraheras han omedelbart och känner sig tvungen att söka upp henne, trots ogillande av grannskapet. Han har blivit sin egen man, inte bara ett förråd för andras åsikter.

'Hans beslut visar att han är redo att leva sitt eget liv', säger De Niro. 'Till och med Sonny ser det. Sony följer en mycket strikt regelkod, men det här är något som han förstår, och även om han inte kunde göra något sådant själv, skulle han råda barnet att göra det.' När C ställer en hypotetisk fråga till sin far om en 'vän' som tänkte dejta en svart flicka, svarar De Niro-karaktären: 'Du vet att jag aldrig har varit fördomsfull', men observerar att han anser att folk borde stanna hos sina egna. snäll. Det finns inte en scen där pappan faktiskt reagerar på sin sons beslut, men De Niro tror att 'fadern skulle ha förstått det på en nivå och motstått det på en annan, men i slutändan skulle ha accepterat det.'

Palminteri säger att underintrigen är baserad på hans egen gymnasieromantik med en svart klasskamrat.

'De rasistiska spänningarna var mycket starka i vårt grannskap', sa han. 'Jag vill inte säga att det var en rasistisk stadsdel, men det fanns rasism där, och även älskande människor som inte var rasister, förstås. Men i det här samhället var alla fattiga och det var också en territoriell sak - det här är vårt grannskap, det här är allt vi har, och vi vill inte ha någon annan här.

'Som en av tonåringarna som ser en svart unge cykla nerför gatan och säger att hans pappa säger 'det är så det börjar.' Och en annan tonåring säger hans pappa säger att de har rätt att åka på gatan. Jag ville visa hur rasistiska attityder inte är något man föds med; de har gått i arv.'

Palminteri sa att manuset följer hans egna tonårsattityder. 'Det var svårt för mig. Jag var i mitten. Jag ville vara en av killarna, men--varför sårar jag dessa människor? De är bra människor. Vad gör jag?'

I filmen stjäl C:s vänner en bil och åker på en orolig resa in i det svarta kvarteret. C sitter i bilen, men blir bortförd med tvång av Sonny.

'Det var baserat på ett sätt på något som hände mig. Det är ett enormt grupptryck. När jag var ungefär i C:s ålder stannade några vänner i en bil och jag klev in och fick reda på att bilen var varm. De är alla skrattade och jag stängde munnen för att jag var rädd för att säga någonting. Till slut lämnade vi bilen. Jag ville desperat ut ur den bilen. Jag ville inte bli arresterad för bilstöld. Men grupptryck höll mig kvar i bilen. Ofta ignorerar vi vår egen bästa natur, bara för att följa med.'

År 1968 måste det ha varit relativt ovanligt i Bronx för italiensk-amerikanska och afroamerikanska tonåringar hittills.

'Ja, men jag dejtade en svart tjej. Jag minns att det var svårt eftersom vi inte kunde träffas i mitt grannskap eller i hennes. Men hon gillade mig och jag gillade henne. Vi tvingade inte varandra. Vi tittade på varandra och vi gillade varandra och så vad var det stora problemet? Som vuxen lade jag mina känslor i Sonnys mun. Han säger: 'Det enda som betyder något är när vi är under täcket och vi håller om varandra, och resten? - oroa dig inte för'.'