'Drömmar' kan bli sann för två tonåringar i Chicago

Två åttondeklassare från Chicagos innerstad visar talanger på sina basketplaner i grannskapet. En frilansscout upptäcker dem och rekryterar dem till St. Joseph's High School i Westchester, en västerländsk förort. St. Joseph's är känt för sina kraftpaket; det var här som en annan ung man från innerstaden, Isiah Thomas från Detroit Pistons, började sin klättring till berömmelse.

De två unga männen är Arthur Agee och William Gates. De är föremål för en anmärkningsvärd, övertygande ny film som heter ' Hoop Dreams ', som nyligen vann publikpriset som den mest populära dokumentären vid Sundance Film Festival i Park City, Utah - landets viktigaste skyltfönster för oberoende filmer. Filmen, som spelades in under fem år av tre Chicagobor som till slut samlade mer än 250 timmar film, handlar egentligen inte om sport, det handlar om den svårfångade amerikanska drömmen.

För Arthur och William innebär att gå i skolan på St. Joseph's att gå upp före gryningen och ta en 90-minuterspendling med tåg till förorterna. Det innebär att vara två av en handfull svarta studenter i en välbärgad, övervägande vit studentkår. Det betyder också, hoppas de, en biljett till ett 'full ride'-stipendium på en bra baskethögskola och ett eventuellt stjärnskott i NBA.



För William ser chanserna goda ut. Han är en briljant idrottare som får nationell uppmärksamhet under sitt andra år. Men sedan drabbas han av en knäskada, och filmen följer honom genom operationer och comebacks och Nike All-American Basketball Camp, där landets collegetränare utökar de bästa förberedelserna. Han rekryteras av flera stora skolor, och väljer Marquette, där han är ett utlovat fyraårigt stipendium som inte beror på hans basketprestanda.

Arthur undviker skador, men är inte lika brådmogen begåvad som William. Under sitt andra år, när hans föräldrar båda förlorar sina jobb och inte längre kan betala sin del av hans undervisning på St. Joseph's, tvingas han dra sig ur skolan och han går in på Marshall, den offentliga gymnasieskolan i hans grannskap. Det finns förslaget att om hans spelfärdigheter hade varit starkare, skulle undervisningen inte ha varit ett problem; William, till exempel, får sin del av avgifterna betald av en St. Josephs booster.

'Hoop Dreams' följer båda spelarna genom deras gymnasiekarriärer och in i deras förstaårsår på college, och visar i detalj hur den nationella basketmaskinen når ner till grundskolan för att upptäcka troliga framtidsutsikter, och sedan sätter dem på ett högtrycksspår genom förberedelser och högskoleidrott. Oddsen mot dem är enorma; skaparna av 'Hoop Dreams' tror att av de 500 000 pojkar som spelar gymnasiebasket under ett givet år kommer 14 000 att spela på college - och av dem kommer 25 att spela minst en säsong i NBA.

Ändå är drömmen verklig för William och Arthur, och för deras familjer. Vi lever dessa fem år så intimt att det är som att känna dem. Det finns dåliga tider, som när Arthurs pappa lämnar familjen och börjar använda droger, och goda tider, som när pappan återvänder hem, och ett Marshall-team ledd av Arthur tar sig så småningom till delstatsfinalen i Illinois.

Och filmen registrerar, utan några kommentarer, episoder som när St. Josephs kräver betalning av kursavgift innan han släpper Arthurs utskrift, och ögonblicket när hans mamma tittar på kameran och säger: 'Frågar du dig själv hur jag klarar mig för 268 dollar i månaden och behålla det här huset och mata dessa barn? Ställer du dig själv den frågan någon gång?'

'Hoop Dreams' producerades i Chicago av Kartemquin Films, som har gjort dokumentärer i 25 år. Ytterligare finansiering kom från Minneapolis-St. Paul PBS station. (Producenterna arbetar på ett distributionsavtal, och 'Hoop Dreams' kommer att ha biopremiär senare i år.) Filmen var ursprungligen tänkt som en kortfilm på 30 minuter, men historien kunde inte berättas på 30 minuter - och skulle inte gå att vara över, såg filmskaparna snabbt, på en enda sommar.

Filmen regisserades av Steve James av Kartemquin, och samproducerad av James, Fred Marx och Peter Gilbert, som också var filmfotograf. Från bevisen på skärmen följde de uppenbarligen sina två försökspersoner och deras familjer månad efter månad, i goda och dåliga tider, inte bekymrade över huruvida Arthur eller William skulle 'göra det' på högskolenivå, utan helt enkelt om deras kamp, ​​vilket speglar drömmen för så många unga svarta barn att en dag bli 'nästa Isiah Thomas.'

De flesta fiktiva sportfilmer handlar om att vinna. Många av dem använder ett underdog-tema; en av mina favoriter, från förra året, var ' Rudy ', om ett underdimensionerat barn som var fast besluten att spela för Notre Dame, om än i ett träningslag. Men sådana filmer tillämpar ett filter för att uppleva. De berättas i efterhand, om sporthoppfulla som redan har, i en på ett eller annat sätt, hittade sin dröm.

'Hoop Dreams' berättar den mer realistiska och vanliga historien om typiska barn från innerstaden som är bra, till och med fantastiska, spelare - men inte nödvändigtvis av den superstjärnakaliber som NBA kräver. Och den berättar historierna om deras familjer, om långa timmar och hårt arbete och drömmar.

Många av bilderna på svarta amerikaner i filmer och på TV är baserade på en värld av vapen, droger, gäng och kriminalitet. Ett av de bestående intrycken av 'Hoop Dreams' är av familjerna som står bakom Arthur och William: Starka mödrar i båda fallen, och utökade nätverk av farbröder, mostrar, kusiner, grannar, kyrkomedlemmar, som alla strävar efter att hjälpa ungdomarna att segra i en värld utan många uppenbara möjligheter.

Jag kom ifrån filmen med ett starkt intryck av två friska, beslutsamma, stödjande hem – inte utan problem men absolut inte utan höga krav. Och med tanken på att eftersom Arthur Agee och William Gates båda går på college just nu, har deras berättelser ett lyckligt slut.