Kvinnliga filmskapare i fokus: Mira Nair på Mississippi Masala

Kommer av framgången med hennes långfilmsdebut ' Salam Bombay! ”, som nominerades till Oscar för bästa internationella film och vann Caméra d'Or på filmfestivalen i Cannes, regissör Titta Nair följde upp med den interracial romansen ' Mississippi Masala .” Med en ny Oscar-vinnande huvudroll Denzel washington och Sarita Choudhury i sin långfilmsdebut, Nair och manusförfattare Sooni Taraporevala utforska korsande idéer om ras och hem sett genom romantiken mellan en svart amerikan och en Uganda-indian som bor i Mississippi. Ställ mot Edward Lachman s pulserande film, Washington och Choudhurys kemi bränner duken, medan Roshan Seths själfulla framträdande ger ett bitterljuvt djup till filmen.

Även om rättigheterna till 'Mississippi Masala hyllades när de släpptes 1991 blev trassligt med åren vilket gjorde att filmen gick ur tryck på DVD och försvann i relativt dunkel på grund av dess otillgänglighet. Det var tills Nair försökte återta rättigheterna till filmen och Janus Films klev in för en underbar 4K-restaurering, som debuterade på filmfestivalen i New York 2021. Nu spelas restaureringen på biografer över hela USA, och restaureringen kommer att släppas av Criterion Samling den 24 maj.

För denna månads kolumn Female Filmmakers in Focus RogerEbert.com pratade med Nair över Zoom om restaureringsprocessen, om de två fräsande ledningarna och hur att göra 'Mississippi Masala' oväntat förändrade hennes liv för alltid.



När jag först såg 'Mississippi Masala' var jag tvungen att titta på en riktigt hemsk rip på YouTube. Detta var för ungefär sju år sedan och det var det enda sättet det var tillgängligt. Jag såg den vackra restaureringen på filmfestivalen i New York och blev imponerad av hur vacker den såg ut. Vad var resan för att få igång denna restaurering?

Resan för att restaurera den har verkligen varit ganska överraskande och vacker. I början av 2020 blev jag tillfrågad av en brittisk filmfestival om ett tryck av 'Mississippi Masala'. Jag tittade högt och lågt och det fanns bokstavligen ingenting att hitta förrän jag spårade det sista trycket till ett musikbolag i Nashville, Tennessee som heter SESAC. Filmen hade finansierats av Cinecom, ett oberoende filmproduktionsbolag baserat i New York, när den gjordes. Rättigheterna hade sålts tre gånger om och hamnade hos detta musikbolag. De var väldigt snälla och lånade ut trycket till mig, som sedan vann topppriset på festivalen, publikpriset. Helt plötsligt var det en slags succéfilm.

Jag tänkte på det, och sedan gick jag tillbaka till det här företaget och frågade vad jag kan göra för att få tillbaka rättigheterna till filmen från dem så att jag kan släppa ut den i världen. De var sådana fans av mitt arbete och de var verkligen generösa. Det tog ungefär sex månader av legalese att få detta att hända. Sedan överförde de rättigheterna till mig, som producent av filmen, i sin helhet. Sedan inom samma vecka Criterion – som jag älskar och är stora fans av, och som har ' Monsunbröllop ” och några andra filmer av mig – ville genast ha det. Det var vad som hände.

Det tog ungefär ett år. Det var ett av de långsamt brinnande covid-åren, vilket var den perfekta tiden att få allt gjort. Vi sålde den till Criterion och Janus. De återställde det med mig och Ed Lachman som spelade in filmen. De gör alltid saker så kärleksfullt. Sedan ville filmfestivalen i New York omedelbart att det skulle vara i deras återupplivningsavdelning. Cirka 1 000 personer såg den den kvällen och den var fantastisk. Och nu är den tillbaka på biografer runt om i landet, vilket är lika spännande. Det faktum att barn som du, unga verkligen kommer att se det här på bio, den här filmen som var radikal då och är mer radikal nu, är underbart för mig.

Ett stort samtal inom filmkulturen just nu är bristen på sexscener i filmer. En del av det som fortfarande är så hett med den här filmen är den där telefonsamtalsscenen. Det är något riktigt erotiskt med den scenen även om knappt något skinn visas. Det är egentligen ingen traditionell sexscen. Hur tänkte du först på den scenen och varför tror du att något sådant fortfarande är så mycket mer erotiskt än mycket av det som händer på bio idag?

Telefonsamtalsscenen handlar om längtan. Desperat, akut längtan, Det handlar också om att inte vara tillsammans med personen så att du är i ditt eget universum. I din längtan och i ditt eget universum är du ocensurerad eftersom ingen tittar, förutom jag med min kamera. Jag var också väldigt kär av kärlek själv för första gången när jag gjorde den här filmen. Jag blev kär. Han var i Uganda och jag var alltid någon annanstans. Så jag var definitivt upplevelsemässigt i den där långdistanskärleken.

Men mer än något annat älskar jag att människor verkligen avslöjar sig själva och sina hjärtan och sin längtan när de är ensamma. Eftersom jag hade den här vackra relationen med både Denzel och Sarita kunde de verkligen vara öppna och de var verkligen transparenta om den längtan. Jag hade alltid sett det som en delad skärm med de två. Jag delade en väldigt direkt och uppriktig relation med dem, för att berätta exakt vad jag behövde och vad jag ville. De var så förtroendefulla och gav mig den generositeten. Och du har rätt, att Eros inte handlar om nakenhet. Eros handlar om det som inte avslöjas. Det är Eros. Det var det jag gick för. Inte för att det var på något sätt kaxigt. Men faktum är att det inte handlar om att titta hårt och göra det här. De var inne blodig T-shirts, vet du? Det var telefonens anonymitet. Det fanns ingen FaceTime. Det var bara telefonen du var tvungen att förföra.

När du presenterar Mina (Sarita Choudhury) vänder hon liksom upp håret på skärmen, ungefär som Rita Hayworth i 'Gilda'. Var det en medveten referens?

Jag visste inte ens om 'Gilda' vid den tiden. Min referens var helt enkelt Saritas eget hår, som var denna vilda man. Jag älskar det. Jag tror inte att hon har en borste eller en kam. Hon var precis sådan, och det är hon fortfarande. Det var tänkt, lite, som en skärmtorkning faktiskt. Gardinen som går upp för denna häftiga, vackra karaktär. Det var så det var tänkt. Även det faktum att hon inte är vad du tror att vi är. Hon bryr sig helt enkelt inte. Det jag älskade med henne var hennes brist på fåfänga. Hon har inte ett fåfängt ben i kroppen, den där tjejen. Det läser verkligen i ansiktet. Det handlar inte alls om utseendet. Det handlar om branden.

Du berättade en fantastisk historia på NYFF om hur du till slut castade Sarita. Skulle du kunna dela det?

Jag såg en bild på henne på en cykel. En tråkig liten bild med detta vilda hår och jag bara älskade hennes utseende. Så jag frågade min casting director Susie Figgis specifikt för att hitta henne. Hon var filmstudent, hon studerade film. Inte för att vara skådespelare, utan teori. Det var meningen att hon skulle komma på en audition i London. Jag fortsatte att vänta på henne för det var hon jag ville ha och plötsligt sa Susie att vi skulle gå och äta lunch. Och jag tänker Nej, jag måste vänta med att träffa Sarita . Så hon tog mig ut på lunch. Det som hade hänt var att Sarita hade gått in där med oljat och välkammat hår och Susie sa: 'Hon gillar det där vilda håret!' Hon gav henne 10 £ och sa gå till salongen, tvätta håret för fan och kamma det inte! Det var därför hon tog mig till lunch. Sarita gick in efter lunch och såg ut precis som jag ville att hon skulle se ut. Och jag älskade henne. Hon var precis Mina. Det var aldrig en fråga. Det var aldrig någon som kom i närheten, jag slutade leta direkt.

Hur blev Denzel Washington involverad?

Jag har verkligen alltid velat ha Denzel, som inte var en stjärna på den tiden. Han hade precis gjort en film vid den tiden, som jag hade sett kallad 'For Queen and Country.' Han älskade min första film, som var 'Salaam Bombay!', så han gick med på att träffa mig. När jag berättade historien för honom sa han att ingen kommer att erbjuda honom en sådan här asiatisk-afroamerikansk historia. Skådespelare när de gillar en film gillar den också för att de kan lita på regissören. Jag tror att det var vad som hände med 'Salaam Bombay!', men jag är inte säker, men jag vet att han verkligen gillade det. Jag säger alltid till folk när jag undervisar i film, eller om jag pratar med elever, att du inte har någon aning om vart bra arbete, eller dåligt arbete, leder dig. Om jag har sett ditt arbete är det det bästa telefonkortet du har. Du vet aldrig när det kommer upp igen i något sammanhang. Det var vad som hände med Denzel. Det var först när vi spelade in vår film som han blev en stjärna som han blev med en Oscarsnominering för ' Cry Freedom ” och allt det där. Jag har ett bra öga, jag visste bara att han skulle bli en megastjärna. Sarita också, men världen är långsammare för människor som oss.

Jag blev alltid förvånad över att hon inte var en större stjärna eftersom hon är med i så många fantastiska filmer på 90-talet. Och hon är uppenbarligen vacker. Det visar verkligen dubbelmoralen när någon så vacker och så begåvad just nu liksom bryter ut för en bredare publik.

Ja, precis. Folk vaknar och känner äntligen doften av rosorna.

Hur kom det sig att du satte dynamiken i den här filmen mellan sydasiatiska invandrare och svarta amerikaner?

Berättelsen föddes ur flera saker. Till en början var historiens tillkomst för mig, innan jag pratade med Sooni Taraporevala om att skriva den, att vara ett brunt barn mellan svart och vit på Harvard, där jag kom till college för första gången och lämnade Indien när jag var 18. Jag ville att berätta någon historia om vad jag kallar färghierarkin och att vara däremellan. Jag letade efter situationer i världen att hänga min hatt på och hittade den i den asiatiska exilen från Uganda till Mississippi och även denna märkliga sak som hände där indier ägde alla motell i denna stad. Så jag tänkte tänk om dessa två samhällen som de redan är träffas och någon korsar gränsen. Det som var intressant för mig var det gemensamma. Dessa var ugandiska indianer, som aldrig hade känt Indien, som bara hade känt Afrika som hem, som kom till Mississippi, som var födelseplatsen för medborgarrättsrörelsen, och i en afroamerikansk gemenskap av människor som aldrig hade känt Afrika som hem. Tänk om någon utmanar den gränsen och korsar gränsen med kärlek. Det var en premiss.

Vi intervjuade 2 000 ugandiska exilasiatiska exil. Jag åkte personligen till Mississippi och bad Sooni att följa med efter min första resa. Vi körde runt och bodde på motell och träffade så många karaktärer. Vi hade faktiskt en bilkollision, precis som i filmen, och andra saker hände som informerade vår historia. Sedan insåg vi att vi faktiskt aldrig hade varit på den afrikanska kontinenten. Vi hade aldrig varit på denna plats, vilket var en dröm för dessa exil i Uganda. Så vi bestämde oss för att åka dit. Det förändrade mitt liv för alltid. För när jag åkte dit träffade jag den här mannen vars bok jag hade läst om utvisningen och som nu är min man sedan 32 år tillbaka. Det är vårt hem i Uganda, och det är där vår son föddes. Vi har lager av historia, och filmskolan och allt, precis där, alla dessa år senare. Så här i efterhand förändrade det mitt liv totalt. Jag nominerades till Oscar för min första film 'Salaam Bombay!'. Det var meningen att jag skulle åka till Los Angeles, inte till krigshärjade Uganda där jag inte hade någon telefon på tre år. Sånt är livet. Det var verkligen så. Men det är ett vackert liv. Ett rikt liv.

Jag älskar att du nämnde hem nyss eftersom jag märkte i filmen, speciellt i början, men egentligen hela tiden, det finns många diskussioner om vad som är hem och vem som kan kalla en plats hem och om hem är en känsla eller en plats. I slutändan tror jag att alla kommer på idén att hem är att vara med människor man älskar. Fick dina egna känslor inför konceptet hem in i filmen?

Det är det jag gör filmer om. Inte nog med det, utan när man är ett barn som bor på den där gungbrädan, mellan världar som jag har från 18 års ålder, då måste man navigera i det som är hem. Jag är tacksam för det faktum att eftersom mina rötter är starka kan jag flyga på gungbrädan eftersom jag vet var jag kommer ifrån i väsentlig mening. Vi har aktivt tre bostäder. En i New York City, som i hög grad är ett kreativt hem och ett riktigt hem i och med att min lilla familj, vi alla, min man, son och jag, vi alla har förlovat oss bor där. Vi utbildade oss där. Vi har kreativa gemenskaper där. Men vi bor väldigt mycket i Uganda. Så för mig är det också en fråga om engagemang.

Jag planterar träd, och jag är en gerillaplanterare, jag planterar bara träd överallt, på Nilen och på motorvägarna. Överallt. Men jag har också haft den här filmskolan där i 16 år, Maisha, som fortfarande finns där för att hjälpa till att fostra östafrikanska filmskapare. När du börjar engagera dig i var du är, då är det hemma. Jag känner verkligen så. Men det finns också något väldigt kraftfullt där jag är nu, som är mitt hem i Delhi, där min familj är. Min mamma och mina bröder och min utökade familj är alla här. Bara vädret, som det var när jag växte upp, det varma klimatet och regnet. Det är något med det här som gör att jag vet att jag är hemma eftersom det sitter i mina ben. Jag har turen att jag har lyckats ha tre hem, men jag antar att när jag blir äldre känner jag mig mer och mer hemma här i Delhi även om jag är helt engagerad någon annanstans. Det är en komplicerad sak. Många av mina filmer handlar om denna idé: Vad är hem och hur gör vi det till ett hem? Hur gör vi världen hem åt oss?

Jag älskar det. Jag är själv lite av en vagabond. Jag har bott i många olika städer genom åren, men min hemstad är fortfarande hemma. Du har talat om hur representation bör vara mer än emblematisk. Hur tycker du att du har drivit på representationen?

Förutom att bli marginaliserad eller ställd vid sidan av mainstreammedia, finns det en frestelse, antingen att ses som exotisk eller att skapa det exotiska. Och vi är ingen exotisk baby, vi är precis som du. Alla kommer med en skiktad historia och en kultur av något slag som formar vilka vi är och vad vi tror på och hur vi talar. Det är vår musik och våra drömmar och vår poesi som formas av världen och av kulturen. Jag har alltid strävat efter att inte smälta in i smältdegeln eftersom jag har något utmärkande som du inte har, precis som du har något utmärkande som jag inte har. Varför måste vi anpassa oss och bli som varandra?

Om jag gjorde det i mina filmer skulle du inte prata med mig just nu. Om jag åkte direkt från Harvard till Los Angeles och knackade på alumndörrarna och sa, hej, jag vill göra de där roms-coms. Jag vill göra filmer om vita människor som träffas på ett kafé och säger att jag skulle få det hon äter. Det hade jag nog kunnat göra. Men jag ville inte göra det för om vi inte berättar våra egna historier så gör ingen annan det. Jag kan berätta en viss historia som du förmodligen inte kan berätta. Målet är att hitta språket och hitta ordförrådet för att höja ditt hantverk, och att vara den bästa personen att göra det. Det är vad jag alltid har försökt göra. Jag är inte intresserad av att vara med på A-listan. På den tiden var jag intresserad av att göra en egen lista. Jag trodde aldrig att det fanns någon stor ensamhet i det, för du var varken här eller där, var som helst eller överallt.

Jag gjorde min första film 'Salaam Bombay!' och det var en indie. Jag var i gatan patois . I själva Indien hade filmer ett högspråkigt språk, inte det gatuspråk som jag gjorde filmen på och, och absolut inte med gatubarn som lekte sig själva, med några skådespelare. Jag var där ute. I New York, där jag klippte filmen, sparade jag pengar och delade ett 24-timmars redigeringsrum med min goda vän, Spike Lee . Han klippte 'She's Gotta Have It' och jag klippte 'Salaam Bombay!'. 'She's Gotta Have It' blev en stor succé. Det var jättebra för honom. Jag var så glad. Men jag sa till mig själv att jag inte kan ha samma framgång, för jag har gjort en hindifilm gjord med gatubarn i Indien. Vem kommer att förstå mig här?

Men sedan funkade det. Det talade till folk, och säkert hemma, och utomlands. Vi blev nominerade till en Oscar. Det gick hela nio yards. Vi vann Camera d’Or. Jag tror verkligen att om man gör det lokala, så extraordinärt som det är, så blir det universellt. För världen är inte en annan plats på varje plats. Du vet? Jag vet inte om jag säger det rätt. Folk kommer att säga världen av 'Salaam Bombay!' ... det är i Brasilien. Det är i Colombia. Det är i Ukraina. Det är Rumänien. Det finns överallt. Dessa gatubarn som behöver leva och överleva. Kampens språk är olika på varje plats, men känslan är universell. Jag har ägnat min karriär åt att jaga det som får mitt blod att gå snabbare, mitt hjärtslag går snabbare. Det är en sak jag kan må bra av, att jag inte har sökt tillhöra.

Finns det några andra kvinnliga regissörer som du tycker att filmbesökare borde söka upp eller som de kanske inte har hört talas om vars verk du tycker att de borde lära känna?

Så många! Jag skulle rekommendera från Indien, en underbar kvinnlig filmskapare som heter Zoya Akhtar. En fantastisk filmskapare. 'Gully Boy' är en av hennes stora filmer. Jag skulle naturligtvis rekommendera Lucrezia Martel , som bara är ett geni och någon du inte kommer att se så lätt om du inte letar efter henne. De världar hon söker är fantastiska. Lynne Ramsay är en stor inspiration för mig, liksom Jane Campion . Jane är en vän och hon har gett oss så mycket av sin egenhet och sin skicklighet och sin skönhet. Det är fantastiskt att världen känner igen henne idag. Det finns så många. Jag har fortfarande en mycket svag punkt för Maya Derens film 'Meshes of the Afternoon.' Julie Dash , som gjorde den stora ' Dammets döttrar .” Det här är personerna på min radar just nu. De är så kraftfulla och personligen själva i det de försöker göra att det ger oss alla mod. Folk vaknar till oss. Det är sent i livet men jag välkomnar alla omfamningar. 'Mississippi Masala' var en radikal och vacker film för 31 år sedan, och den spelade mycket bra på den tiden. Men det var inte jämställt. Vi förebådades inte på samma sätt som män. Jag har aldrig sagt det förut. Men jag känner det för att det är sant.

Tack och lov är vi på en plats, tror jag, där det förändras. Jag kan känna en verklig förändring.

Definitivt förändras och du ändrar det. Vi ändrar det. Unga kvinnor som du vaknar upp till det faktum att det alltid fanns dessa filmer. Dörren var inte stängd. Jag ansågs framgångsrik. Men förkunnelsen var förbehållen männen. Det är fantastiskt att se den känslan gå ut genom fönstret.

4K-restaureringen av 'Mississippi Masala' visas nu på utvalda biografer och kommer att släppas av Criterion Collection den 24 maj.